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Ce pays de 84,288 km2, représente à peu près le quart de la France pour environ 5 millions d'habitants, Irlande du nord comprise (3 600 000 en République d'Irlande), du Nord au sud : 485 km et d'Est en Ouest : 304 km.

La plus grande partie du pays est constituée de plaines au sous sol calcaire d'une altitude moyenne de 150 mètres, mais la partie Nord des plaines centrales est recouverte de sols argileux qui empêche une pénétration des eaux en profondeur. Les conditions climatiques très humides et l'acidité des sols ont favorisé la formation des tourbières dans la majeure partie du pays.

Comme nous pouvons nous en apercevoir sur la carte ci-dessus, la plaine centrale est entourée de collines et diverses montagnes dont les plus anciennes, composées de roches de quartzite, se trouvent à l'Ouest et au Nord ; ce sont là les reste d'une chaîne qui s'étendait jusqu'en Scandinavie en passant par l'Ecosse avant que les glaciers façonnent les paysages différemment.

La partie Sud-Ouest est constituée de montagnes de grès, de vallées de calcaires et de schistes carbonifères comme nous pouvons en rencontrer en Bretagne. Plus on se dirige vers l'Ouest, plus ces montagnes aux paysages splendides s'élèvent pour arriver au point culminant de 1041 mètres au Carrantuohill, la plus haute montagne du pays, non loin des lacs de Killarney.

Le Sud-Est de l'Irlande, du conté de Wexford à celui de Wicklow, est une région granitique formée de terres vallonnées qui s'étendent vers le Nord sur 130 km jusqu'à la baie de Dublin.

Un de mes amis Irlandais aime me faire remarquer la différence entre l'Est et l'Ouest du pays qu'il départage par le cours de la rivière Shannon en rajoutant le Donegal au nord puis le Kerry et la région de Cork au sud. Selon lui, la partie Est du pays (de l'Irlande du Nord à la région de Cork) est en majorité composée de plaines favorables à l'agriculture, alors que le côté Ouest (de Cork au Donegal en passant par l'inévitable et célèbre Connemara) reste plus montagneux et plus "sauvage", favorable à la chasse, la pêche, la randonnée...

Le plus grand cours d'eau de l'île est la rivière Shannon, longue de 386 kilomètres, y compris son estuaire de 113 kilomètres. C'est aussi la plus longue rivière des îles britanniques. Elle prend sa source dans le sud du comté de Cavan et se jette dans l'océan Atlantique au sud du comté de Limerick. Elle sépare les Midlands marécageux de l'ouest du reste de l'île plus montagneux. Le cours de cette rivière est ponctué par trois lacs : le Lough Allen, le Lough Ree et le Lough Derg. Les autres principales rivières sont la Liffey, la Lee, la Blackwater, la Nore, la Suir, la Barrow, l'Erne et la Boyne. Le Lough Neagh, en Ulster, est le plus grand lac des îles britanniques. Les autres principaux lacs sont le Lough Corrib et le Lough Erne.

 

Le pays est divisé en 4 provinces :

- l'Ulster au Nord avec 9 comtés

- le Leinster à l'Est avec 12 comtés

- le Munster au Sud avec 6 comtés

- le Connacht à l'Ouest avec 5 comtés

 

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